Faros de Alaska

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Carlos Revilla Maroto

Carlos Revilla

Los faros siempre han tenido una fascinación especial, captando nuestra imaginación como centinelas solitarios del mar, incluso la gran mayoría con alguna historia que contar. Uno de los lugares especiales con respecto a los faros es Alaska, donde la especial geografía de sus cientos de islas, incluido el archipiélago de Alexander con sus estrechos y pasos, por más de 100 años han guiado a los navegantes por sus aguas, desempeñando un papel vital en el desarrollo de ese territorio.

Hasta finales del siglo xx, los faros tenían guardafaros, también llamados fareros, que acostumbraban a vivir en el mismo faro, y además debían ocuparse del mantenimiento y limpieza del faro, sobre todo de las instalaciones lumínicas, pero durante más de 70 años, cuando los barcos transportaron casi todas las personas y mercancías entre Alaska y los 48 estados continentales, jugaron una papel trascendental, hasta que las necesidades militares de la segunda guerra mundial impulsaron el desarrollo del transporte por carretera y avión.

En la parte histórica, fueron los oficiales rusos quienes encendieron las primeras balizas. La primera luz marcaba la entrada al puerto de Sitka. Más tarde, se colocaron linternas de aceite de foca con reflectores de cobre sobre el Castillo de Baranof, el edificio administrativo de la Compañía Ruso-Americana. Ambas guiaban a los barcos que se dirigían a la capital de la América rusa. Cuando un barco que se aproximaba disparaba un cañón de señales, las balizas se encendían.

Tras la compra de Alaska en 1867, Estados Unidos construyó 16 faros en su nuevo territorio. Hasta 1939, el servicio de faros pasó a depender de los guardacostas. Durante la segunda guerra mundial, los faros sirvieron como estaciones de observación militar, y sus balizas se apagaron brevemente tras el ataque a Pearl Harbor.

La mayoría de lo faros estadounidenses brillan a través de lentes Fresnel de última generación. Mediante un intrincado sistema de prismas, estas ópticas concentraban los rayos de luz difusa en un único y potente haz que los navegantes podían ver a muchas millas de distancia. Muchas de esas lentes clásicas se encuentran ahora en museos de Alaska.

Actualmente, los faros que siguen en uso son operados en su mayoría de forma automática, y vigilados a distancia. Ya no tienen fareros residentes, y los guardacostas mantienen las luces automatizadas.

El estado de Alaska ha determinado que los 12 faros que quedan en operación reúnen los requisitos para ser nominados al Registro Nacional de Lugares Históricos, lo que me motivó a escribir sobre ellos. Así que, aprovechando las fotos que tomé de unas láminas informativas que están en el embarcadero de Juneau, me di a la tarea de recopilar la información necesaria de la mayoría de los faros.

Gracias a los amigos de lighthousefriends.com por compartir el mapa.

La siguiente información la tomé de las láminas, haciendo la traducción gracias a la IA DeepL con mi revisión y mejorando y agregando información, de ser necesario.

Cada ficha informativa la acompaño con una imagen actual, para los faros que todavía existen, y una o varias históricas.

Cabo Decisión (Cape Decision)

Localización: cerca del extremo sur de la isla de Baranof a 101 km al sur de Sitka.
Encendido por primera vez: 15 de marzo de 1932.
Óptica original: lente Fresnel de tercer orden.
Automatizado: 1974.

El faro de cabo Decisión fue el último construido en Alaska. Su necesidad creció a medida que aumentaba el tráfico marítimo y el tamaño de los barcos. El sureste de Alaska estaba en auge con muchas enlatadoras de salmón, arenque salado y plantas de reducción de aceite de ballena. Los grandes buques no podían pasar por los estrechos de Wrangell, como habían hecho los barcos más pequeños que les precedieron. Los grandes buques tuvieron que desviarse por el exterior de la isla de Kupreanof. Cerca del cabo Decisión se toparon con la niebla y el creciente tráfico marítimo.

El nuevo faro se construyó en la isla de Kuiu, cerca del extremo sur de la isla de Baranof, y marcaba la entrada al estrecho de Chatham. Todavía en pie, es un edificio de hormigón armado de dos plantas con la torre de iluminación en lo alto. En su interior se encontraban la maquinaria y las viviendas de tres fareros.

La lente Fresnel de tercer orden original se encuentra ahora en el Museo Clausen, en Petersburg. La Cape Decision Lighthouse Society gestiona el lugar.

Five Finger

Localización: Estrecho Frederick, 60 km al noroeste de Petersburg.
Encendido por primera vez: 1 de marzo de 1902.
Óptica original: lente Fresnel de cuarto orden.
Automatizado: 1984.

Southeast Five Finger fue el primer nombre que se dio a este faro debido a su ubicación en la isla más al sureste del grupo de las islas cinco dedos. Se conservan el cobertizo para botes de madera y la carpintería originales.

Un farero que descongelaba las tuberías de agua con un soplete prendió fuego al faro en 1933. Cuando otro farero entró corriendo en el edificio lleno de humo, para salvar el voluminoso registro de visitantes encuadernado en cuero, pudo escapar con vida y con un un grueso libro, que resultó ser el catálogo de Sears Roebuck. Irónicamente, los Archivos Nacionales quemaron por error todos los registros de visitantes de los faros de Alaska.

El segundo faro de Five Finger se alza ahora en una parte más alta y central de la isla. El edificio de hormigón armado de dos plantas albergaba todo el equipo y a tres fareros. Five Finger fue el último faro de Alaska automatizado, en 1984.

La lente Fresnel original, de cuarto orden, fue destruida en el fuego de 1933. El lugar es propiedad de la Juneau Lighthouse Association.

Roca Lincoln, Isla Fairway y Punta Sherman (Lincoln Rock, Fairway Island & Point Sherman)

Roca Lincoln

Localización: Extremo oeste del estrecho de Clarence, 87 km al noroeste de Ketchikan.
Encendido por primera vez: 1 de diciembre de 1903.
Óptica original: lente Fresnel de cuarto orden.
Suprimido: 1968.

Isla Fairway

Ubicación: entrada este del estrecho de Peril, 47 km al noroeste de Sitka.
Iluminado por primera vez: 1 de septiembre de 1904.
Óptica original: linterna de acetileno.
Suprimido: en 1925.

Punta Sherman

Ubicación: Canal de Lynn, 61 km al norte de Janeau.
Encendido por primera vez: 18 de octubre de 1904.
Óptica original: linterna de acetileno.
Suprimido: antes de 1917.

Muy espaciados a lo largo del Paso Interior de Alaska, estos tres faros fueron de los primeros que se construyeron y de los primeros que dejaron de funcionar.

El faro de roca Lincoln, cerca de Ketchikan, fue excepcionalmente difícil de construir. El pequeño pináculo rocoso sobre el que se erigía queda completamente sumergido con la marea alta. El constructor perdió su madera, un pequeño barco de vapor y una barcaza en su primer intento de llegar al lugar. Seis años después de terminar el edificio de madera de dos pisos, las tormentas lo dañaron tanto que los fareros tuvieron que evacuarlo. En 1911, el faro se reconstruyó en una isla cercana más grande.

En la isla de Fairway, cerca de Sitka, había una torre luminosa de madera a 12 metros de una pequeña casa de madera para el farero. El faro tenía una pequeña linterna de acetileno montada sobre una torre hexagonal de seis pies. La casa del guardián se derribó entre 1917 y 1925, dejando el faro desatendido.

Punta Sherman, entre Juneau y Skagway, fue uno de los faros construidos apresuradamente en 1904 para señalar los peligros encontrados durante la fiebre del oro. Al igual que en isla Fairway, había una pequeña torre de luz y una vivienda independiente para el farero. La casa fue destruida en la década de 1940 cuando un vigilante de una mina de oro le prendió fuego para atraer a un barco que pasaba por allí.

Cabo Sarichef y Scotch Cap (Cape Sarichef & Scotch Cap)

Cabo Sarichef

Localización: Islas Aleutianas, 122 km al norte de Dutch Harbor.
Iluminado por primera vez: 1 de julio de 1904.
Óptica original: lente Fresnel de tercer orden.
Automatizado: 1979.

Scoth Cap

Localización: Islas Aleutianas, 113 km al noreste de Dutch Harbor.
Encendido por primera vez: 18 de julio de 1903.
Óptica original: lente Fresnel de tercer orden.
Automatizado: 1971.

Los faros de Scotch Cap y cabo Sarichef marcan las entradas norte y sur del paso de Unimak, en las islas Aleutianas. Ambos lugares fueron declarados demasiado aislados para la vida familiar. Scotch Cap fue el primer faro de la costa exterior de Alaska y es el más meridional del Estado. De los tres naufragios más importantes que se produjeron allí, uno dejó a los fareros acogiendo a 194 tripulantes varados durante dos semanas. A mediados de la década de 1930, el faro original de estructura de madera fue sustituido por un edificio de hormigón.

Cabo Sarichef es el faro más occidental de Norteamérica. Un invierno, un farero dio la vuelta a la isla a pie, 423 km, para reunirse con un maestro de escuela en la fábrica de conservas de False Pass.

El 1 de abril de 1946, el faro de Scotch Cap fue destruido por un tsunami que mató a los cinco fareros. El faro fue reconstruido en un acantilado sobre el emplazamiento original. El faro del cabo Sarichef también fue trasladado a un lugar más elevado.

El tsunami destruyó la lente original de tercer orden del Scotch Cap. La del cabo Sarichef se perdió en el incendio de un almacén. La Guardia Costera gestiona ambos emplazamientos del faro.

Roca Eldred (Eldred Rock)

Localización: Canal de Lynn, 80 km al norte de Janeau.
Iluminado por primera vez: 1 de junio de 1906.
Óptica original: lente Fresnel de cuarto orden.
Automatizado: 1973.

Roca Eldred es el faro original más antiguo que se conserva en Alaska. Es un edificio de dos plantas rematado por una torre de luz. La planta baja se construyó con hormigón armado, la primera vez que se utilizó ese material para un faro que se enfrentaba al clima de Alaska.

Ocho años antes de que se construyera el faro, el buque de vapor Clara Nevada había zarpado de Skagway hacia el sur con mil pasajeros, oro del Klondike y un cargamento de dinamita. Al mal tiempo invernal pronto se unieron vientos huracanados. Cuando alguien en tierra vio que un barco se acercaba a Eldred Rock, la marejada impidió que la ayuda llegara durante una semana. Sólo se encontró un cadáver, el del sobrecargo del Clara Nevada.

Diez años más tarde, el faro de Eldred Rock soportó otro fuerte vendaval. Cuando el farero salió después, ahí, en el extremo norte de la isla, estaba el Clara Nevada con los restos de su tripulación y pasajeros esparcidos por la playa. La tormenta los había sacado de su tumba de agua y, al anochecer, el mar se los había llevado de vuelta. Las varas del barco aún pueden verse durante la marea baja.

El faro de Eldred Rock está inscrito en el Registro Nacional de Lugares Históricos, y su lente de Fresnel original se encuentra en el Museo Sheldon, en Haines. La Guardia Costera gestiona el lugar.

Cabo Hinchinbrook

Localización: entrada del estrecho Prince William, 60 km al suroeste de Cordova.
Iluminado por primera vez: 15 de noviembre de 1910.
Óptica original: lente Fresnel de tercer orden.
Automatizado: 1974.

En lo alto de un acantilado, el faro de cabo Hinchinbrook marca la entrada a las aguas protegidas del estrecho de Prince William. El naufragio del vapor Oregón en la isla de Hinchinbrook en 1906 motivó la instalación de la luz. El mal tiempo durante la construcción arrastró una barcaza llena de materiales de construcción, y las obras no estaban terminadas cuando llegó el invierno. Sin embargo, un guardabosques y su esposa permanecieron en el edificio inacabado todo el invierno para cuidar una luz provisional.

Una vez terminada, la torre se elevaba sobre el tejado piramidal de un edificio octogonal de hormigón armado y madera. La planta baja albergaba los equipos y el segundo piso tenía habitaciones para cuatro fareros. Estos habitantes del acantilado permanecían aislados del resto del mundo durante un año. Dos de ellos no se hablaron durante los últimos seis meses por una discusión sobre si debían comer las papás fritas o en puré.

La lente Fresnel original se encuentra ahora en el Museo y Archivo Histórico de Valdez. La Guardia Costera gestiona el lugar.

Cabo San Elías (Cape Saint Elias)

Localización: Golfo de Alaska, 97 km al sureste de Córdova
Iluminado por primera vez: 16 de septiembre de 1916
Óptica original: lente Fresnel de tercer orden
Automatizado: 1974

Frente al golfo de Alaska, el faro del cabo de San Elías se alza en la isla de Kayak, donde en 1741 los viajeros rusos pisaron por primera vez suelo norteamericano. El pináculo pelado del cabo sirve de punto de referencia clave a la luz del día. La luz sirve de guía por la noche.

Cuando el faro estaba en construcción, una tormenta de verano hundió la barcaza que transportaba la lente. El único sustituto adecuado estaba expuesto en la Exposición Panamá-Pacífico de San Francisco. La lente del primer faro estadounidense de la costa del Pacífico, de 57 años de antigüedad, volvió a utilizarse en el cabo de San Elías. La luz brillaba desde una torre cuadrada sobre un edificio de hormigón armado. En las inmediaciones había una vivienda independiente de hormigón armado de dos plantas para los fareros. El lugar estaba tan aislado que los barcos sólo traían suministros dos veces al año.

Trágicamente, un farero del cabo de San Elías fue arrastrado por el tsunami provocado por el terremoto de Alaska de 1964. El tsunami se produjo casi al mismo tiempo que una emisora de radio de las fuerzas armadas emitía una canción que el farero había pedido por carta a principios de año.

La lente está expuesta en el museo histórico de Córdoba. El faro figura en el Registro Nacional de Lugares Históricos y está gestionado por los fareros del faro del cabo san Elías.

Isla Centinela (Sentinel Island)

Localización: Canal de Lynn, 37 km al noroeste del centro de Janeanu
Iluminado por primera vez: 1 de marzo de 1902
Óptica original: lente Fresnel de cuarto orden
Automatizado: 1966

El faro de la isla Centinela vigila la entrada al canal Favorite, que une el canal Lynn con la bahía Auke de Juneau. Las estructuras originales de madera incluían una casa para el farero con una torre de luz adosada y dependencias, como un embarcadero y un cobertizo para botes.

Una imagen tristemente célebre de la historia de Alaska es la del vapor de pasajeros Princess May, que encalló en el arrecife norte de la isla Centinela el 5 de agosto de 1910. Todos los pasajeros fueron rescatados, pero el barco permaneció en su precaria posición durante un mes antes de que las mareas subieran lo suficiente como para sacarlo a flote de nuevo.

Los edificios de madera resultaron difíciles de mantener en el clima de bosque lluvioso del sudeste de Alaska, por lo que muchos de los primeros faros fueron sustituidos por otros nuevos de hormigón armado. En 1935, se construyó un faro de hormigón de estilo Art Déco cerca de los edificios pioneros de la isla Centinela. El nuevo faro sigue en pie. El edificio original se quemó en 1971, después de que se automatizara y ya no se necesitaran fareros en el lugar.

El faro de la isla Centinela está inscrito en el Registro Nacional de Lugares Históricos y es propiedad de la Sociedad Histórica del Canal de Gastineau.

Islas Guardianes (Guard Islands)

Localización: entrada este de los estrechos Tongass, 14 km al norte de Ketchikan
Iluminado por primera vez: 15 de septiembre de 1904
Óptica original: lente Fresnel de cuarto orden
Automatizado: 1969

Una torre cuadrada de madera blanca albergaba el faro de las islas Guard, con una casa separada para el guarda en las proximidades. Cuando un edificio de hormigón armado sustituyó a la antigua torre en 1922, se construyó una segunda casa para que pudieran vivir allí dos farero con sus familias.

La pequeña superficie de la isla y su aislamiento alimentaron las diferencias entre las familias. A principios del siglo XX, un ayudante mató a su mujer porque creía que mantenía una relación sentimental con el jefe de los fareros.

Otro tipo de violencia llegó a las islas Guard durante la ley seca. El farero y su ayudante avistaron un barco de pesca a la deriva sin nadie al timón. Cuando salieron a investigar, encontraron los cadáveres de dos hombres metidos en un armario. Se atribuyó el asesinato a los contrabandistas. En una nota más amable, los primeros fareros rescataron a un cervatillo huérfano que se convirtió en mascota y vivió en el faro muchos años. Corría a saludar a los visitantes y acompañaba a los fareros en los paseos en barco.

Se desconoce el emplazamiento del lente Fresnel original. El lugar está inscrito en el Registro Nacional de Lugares Históricos y lo administra la Guardia Costera.

Cabo Spencer (Cape Spencer)

Localización: entrada de estrecho Cross, 113 km al oeste de Janeau
Encendido por primera vez: 11 de diciembre de 1925
Óptica original: lente Fresnel de tercer orden
Automatizado: 1974

El faro del cabo Spencer se alza sobre una roca árida y aislada a la entrada de estrecho Cross, donde el paso se encuentra con el golfo abierto de Alaska. El faro original sigue en pie. Se trata de un edificio de hormigón armado de una sola planta que albergaba maquinaria y fareros. La torre se eleva sobre el tejado plano.

Los fareros del cabo Spencer rara vez abandonaban la roca. De vez en cuando, el mar en calma les permitía tomar un pequeño esquife hasta Pehcan, a 32 km de distancia, para recoger su correo. Los guardas también podían comprar comestibles especiales en la ciudad. Un día, cuando las aguas embravecidas impidieron un viaje a Pelican, un farero con antojo de pastel de limón horneó uno sin limones. En su lugar, utilizó abrillantador en lata, que, según explicó, tenía un alto contenido en cítricos. No hubo objeciones por parte de los que compartieron el pastel.

La lente original del cabo Spencer se encuentra en el Museo Estatal de Alaska, en Juneau. El Parque Nacional y la Reserva de la Bahía de los Glaciares gestionan el yacimiento.

Tree Point

Localización: entrada sur del canal de Revillagigedo, 64 km al sur de Ketchikan
Encendido por primera vez: 30 de abril de 1904
Óptica original: lente Fresnel de cuarto orden
Automatizado: 1967

Tree Point es el más meridional de los faros del sudeste de Alaska y el único construido en tierra firme. Marca la primera recalada de los barcos en dirección norte que cruzan el estrecho de Queen Charlotte, 48 km millas de aguas costeras abiertas al Pacífico. Los navegantes utilizaban el faro de Tree Point para guiarse hacia la protección del canal de Revillagigedo.

Dos semanas después de que el faro entrara en funcionamiento, un incendio repentino interrumpió todo el servicio. El fuego era una amenaza constante en todos los faros antes de que fueran electrificados.

El faro de Tree Point era un edificio octogonal de madera con una alta torre que se elevaba sobre un tejado piramidal. Cerca había dos casas para los guardas. En 1935, el edificio principal fue sustituido por uno nuevo de hormigón armado. La sala de la linterna original se trasladó a la nueva estructura, que albergaba todo el equipo y tenía una oficina de guardas en la planta baja. Una de las dos viviendas originales había sido demolida, pero quienes mantenían la luz siguieron viviendo en la casa restante.

La lente Fresnel de cuarto orden original de Tree Point se encuentra ahora en el museo histórico Tongass de Ketchikan. Los guardacostas se encargan de su mantenimiento.

Punto de retiro (Point Retrat)

Localización: extremo norte de la isla Admiralty, 27 km al noroeste de Juneau.
Encendido por primera vez: 15 de septiembre de 1904.
Óptica original: luz blanca fija de quinto orden.
Automatizado: 1973.

Los edificios blancos de tejado rojo de Point Retreat son una vista familiar para los navegantes locales y los pasajeros de los cruceros que navegan entre Juneau y la Bahía de los Glaciares. La torre de luz de madera original de Point Retreat sólo medía 1,8 metros de altura, pero se elevaba 5,8 metros debido a la pendiente del lugar. Al sur de la torre había dos casas de madera para los fareros.

Alrededor de 1911 se retiró a los fareros y el faro se redujo a una luz menor, pero en 1923-24 se terminó de construir un nuevo faro de hormigón armado que sigue en pie hoy en día. La luz se mejoró con una lente Fresnel de cuarto orden. También se construyeron dos nuevas casas para los fareros.

La guardia costera asignó seis hombres a Point Retreat, y el comandante podía llevar a su familia. Por cada año que un hombre prestaba servicio en un faro de Alaska, tenía derecho a 90 días de permiso.

El faro de Point Retreat es propiedad de la Alaska Lighthouse Association, de Juneau, y está inscrito en el Registro Nacional de Lugares Históricos.

Isla María (Mary Island)

Localización: Isla María, 16 km al sur de Ketchikan
Encendido por primera vez: 15 de julio de 1903
Óptica original: lente Fresnel de cuarto orden
Automatizado: 1969

El faro de isla María es el segundo que ven los barcos que se dirigen al Paso Interior de Alaska. El faro guía a los navegantes en el canal de Revillagigedo que conduce a Ketchikan. Como la mayoría de los faros de Alaska, se construyó poco después de la fiebre del oro de Klondike para reducir los peligros marítimos que se habían cobrado un trágico tributo en vidas y barcos.

Isla María era uno de los pocos faros de Alaska a los que los fareros podían llevar a sus familias. El hijo de un farero que pasó gran parte de su infancia en Isla María se incorporó al servicio de faros y se convirtió en farero de la isla donde había crecido.

En 1938, un nuevo faro de hormigón armado sustituyó al edificio pionero. La lente Fresnel original está expuesta en el Museo de la Ciudad de Juneau-Douglas. El sitio está gestionado por la Guardia Costera.

Si están interesados en más detalles de los faros de Alaska, les recomiendo el libro Lighthouses and other aids to navigation in Alaskan History del US Coast Guard (Faros y otras ayudas a la navegación en la historia de Alaska del US Coast Guard)

Hay unos cuantos faros más en Alaska, pero de menor importancia y no están mencionados en las láminas informativas que les mencioné, por lo que no los incluyo. Son 15 faros mencionados en total. Si quieren ver las láminas originales en las cuales me basé para escribir esta reseña, pueden hacerlo en el álbum de Facebook que hice para la ocasión.

De todo lo que he escrito a través del tiempo, este ha sido el trabajo más extenso y laborioso que he escrito hasta el momento.

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